Sir Ernest Rutherford, presidente de la Real Sociedad Britnica y Premio Nobel de Qumica en 1908, contaba la siguiente ancdota.

Hace algn tiempo, recib la llamada de un colega. Estaba a punto de poner un cero a un estudiante por la respuesta que haba dado en un problema de Fsica, pese a que ste afirmaba con rotundidad que su respuesta era absolutamente acertada.Profesores y estudiantes acordaron pedir arbitraje de alguien imparcial y fui elegido yo.

Le la pregunta del examen y deca: Demuestre cmo es posible determinar la altura de un edificio con la ayuda de un barmetro. El estudiante haba respondido: Lleva el barmetro a la azotea del edificio y tale una cuerda muy larga. Desculgalo hasta la base del edificio, marca y mide. La longitud de la cuerda es igual a la longitud del edificio.

Realmente, el estudiante haba planteado un serio problema con la resolucin del ejercicio, porque haba respondido a la pregunta. Correcta y completamente. Por otro lado, si se le conceda la mxima puntuacin, podra alterar el promedio de su ao de estudios, obtener una nota ms alta y asi certificar su alto nivel en Fsica; pero la respuesta no confirmaba que el estudiante tuviera ese nivel.

Suger que se le diera al alumno otra oportunidad. Le conced seis minutos para que me respondiera la misma pregunta pero esta vez con la advertencia de que en la respuesta deba demostrar sus conocimientos de Fsica.

Haban pasado cinco minutos y el estudiante no habia escrito nada. Le pregunt si deseaba marcharse, pero me contest que tenia muchas respuestas al problema. Su dificultad era elegir la mejor de todas. Me excus por interrumpirle y le rogu que continuara. En el minuto que le quedaba escribi la siguiente respuesta: Tome el barometro y lncelo al suelo desde la azotea del edificio. Calcule el tiempo de caida con un cronmetro. Despues se aplica la formula altura = 0,5 * g* t ^2 (donde "g" es la acelaracin de la gravedad y "t" el tiempo calculado antes). Y as obtenemos la altura del edificio. En este punto le pregunte a mi colega si el estudiante se poda retirar. Le dio la nota ms alta.

Tras abandonar el despacho, me reencontr con el estudiante y le ped que me contara sus otras respuestas a la pregunta. Bueno, respondi, hay muchas maneras, por ejemplo: Tomas el barmetro en un dia soleado y mides la altura del barometro y la longitud de su sombra. Si medimos a continuacion la longitud de la sombra del edificio y aplicamos una simple proporcin, obtendremos tambin la altura del edificio.

Perfecto, le dije, y de otra manera?

S, contest, ste es un procedimiento muy bsico para medir un edificio, pero tambin sirve. En este mtodo, tomas el barmetro y te situas en las escaleras del edificio en la planta baja. Segn subes las escaleras, vas marcando la altura del barometro y cuentas el numero de marcas hasta la azotea. Multiplicas al final la altura del barmetro por el nmero de marcas que has hecho y ya tienes la altura. ste es un mtodo muy directo.

Por supuesto, si lo que quiere es un procedimiento ms sofisticado, puede atar el barmetro a una cuerda y moverlo como si fuera un pndulo. Si calculamos que cuando el barometro est a la altura de la azotea la gravedad es cero, y si tenemos en cuenta la medida de la aceleracin de la gravedad al descender el barmetro en trayectoria circular al pasar por la perpendicular del edificio, de la diferencia de estos valores, y aplicando una sencilla formula trigonometrica, podramos calcular, sin duda, la altura del edificio.

En este mismo estilo de sistema, atas el barmetro a una cuerda y lo descuelgas desde la azotea a la calle. Usndolo como un pendulo puedes calcular la altura midiendo su periodo de precesin. En fin, concluy, existen otras muchas maneras.

Probablemente, la mejor sea tomar el barometro y golpear con l la puerta de la casa del conserje. Cuando abra, dgale: seor conserje, aqu tengo un bonito barmetro. Si usted me dice la altura de este edificio, se lo regalo.

En este momento de la conversacin, le pregunt si no conoca la respuesta convencional al problema (la diferencia de presin marcada por un barmetro en dos lugares diferentes nos proporciona la diferencia de altura entre ambos lugares). Evidentemente, dijo que la conocia, pero que durante sus estudios, sus profesores haban intentado ensearle a pensar.

El estudiante se llamaba Niels Bohr, fsico dans, Premio Nobel de Fsica en 1922, ms conocido por ser el primero en proponer el modelo de atomo con protones, neutrones y los electrones que lo rodeaban. Fue fundamentalmente un innovador de la Teora Cuntica. Al margen del personaje, lo divertido y curioso de la ancdota, lo esencial de esta historia es que LE HABIAN ENSEADO A PENSAR.

El lloc on ho he llegit diu que la histria s certa. Jo no crec que siga cert, i Snopes diu -encara que no ho assegura- que probablement siga inventada. En qualsevol cas, com a mnim s curis 🙂